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Europa desea a Gaia un buen viaje

màxim El satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea ya está listo para cartografiar con una precisión inaudita nuestra galaxia en una misión que durará cinco años. Los científicos e ingenieros europeos han puesto punto final a la preparación de Gaia para su lanzamiento desde la Guayana Francesa, previsto para el próximo 25 de octubre.

El objetivo de Gaia es desgranar la historia de nuestra Galaxia, desde sus orígenes hasta el estado actual, a partir de la medida de las posiciones, distancias y movimientos de mil millones de estrellas y de las propiedades físicas de éstas, como pueden ser la temperatura, la luminosidad y la composición química.

Las observaciones de Gaia tendrán una precisión sin precedentes de microsegundos de arco, equivalente a la anchura de una moneda de euro situada en la Luna vista desde la Tierra. Gaia catalogará mil millones de estrellas, un 1% del total de la Galaxia.

Actualmente el catálogo astrométrico más preciso contiene 120000 estrellas y fue elaborado por Hipparcos, una satélite también de la Agencia Espacial Europea. La determinación de las distancias a las estrellas se basan en la paralaje, un efecto de perspectiva que hace variar la posición de una estrella cercana respecto a un fondo de estrellas más lejanas cuando la miramos desde diferentes puntos de una órbita alrededor del Sol. El tamaño de este desplazamiento nos da la distancia a la que se encuentra la estrella. Cuanto más lejana, más pequeño será.

Gaia orbitará alrededor del Sol en el punto de Lagrange L2, un punto de equilibrio situado a 1,5 millones de km de la Tierra. Gaia llegará en un viaje de 30 días, después de ser lanzado desde la base de lanzamiento de la ESA en Kourou, en la Guayana Francesa a bordo de un cohete Soyuz-Fregat.

Al girar lentamente, el satélite barrerá el cielo con sus dos telescopios equipados con la cámara digital más grande jamás lanzada al espacio, de cerca de mil millones de píxeles. En una revolución completa de seis horas se harán 10 millones de observaciones.

El tratamiento de los datos que se generarán y que irán llegando continuamente a la Tierra requieren un conjunto de programas y soluciones de supercomputación muy complejos. Se calcula que el volumen de datos que llegarán será de un petabyte (1 millón de gigabytes). El catálogo final de la misión se publicará en 2020.

Más de 400 científicos de toda Europa han estado trabajando en los últimos años en la preparación de la misión. Entre ellos se encuentra un grupo de más de 25 físicos e ingenieros del departamento de Astronomía y Meteorología de la Universidad de Barcelona. Este equipo ha trabajado en diversos aspectos de la misión, desde las simulaciones necesarias para poner a punto el proceso de reducción de datos, la preparación de los algoritmos de este proceso o la definición de algunas partes de los instrumentos, como los filtros para hacer fotometría.

Con los datos de Gaia podremos determinar la edad de las estrellas de nuestra galaxia y los elementos químicos de los que están formadas, ayudándonos a averiguar cómo se formó la Galaxia hace cerca de 13 mil millones de años; podremos saber cuántos brazos espirales tiene, como giran y cómo se han formado, nos dirá cómo es repartida la materia oscura, la sustancia invisible que sólo se detecta a través de su influencia gravitatoria sobre los objetos celestes. Además Gaia podrá determinar la órbita de más de 200.000 asteroides y detectar un millar de objetos con órbitas cercanas a la Tierra, así como detectar nuevos planetas extrasolares. Y yendo más allá nos permitirá determinar distancias a otras galaxias.

También nos permitirá comprobar con gran precisión las predicciones de la Teoría General de la Relatividad de Einstein, observando cómo la luz de las estrellas es desviada al pasar cerca de objetos masivos como el Sol o Júpiter.

Para explicar al gran público toda esta información, el departamento de Astronomía y Meteorología de la Universidad de Barcelona ha elaborado la exposición itinerante "Mil millones de ojos para mil millones de estrellas" que se presentará el uno de julio en el Parque Astronómico Montsec. La exposición la puede ver también en formato digital aquí

Noticia ESA

 
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