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Leónidas 2005

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Monografía sobre las lluvias de estrellas (catalán)

(13-21 noviembre 2005)
Por Salvador J. Ribas

Información general:

Las Leónidas son una de las más características lluvias de estrellas. Reciben este nombre debido a que parecen salir de la constelación de Leo, donde se sitúa el radiante. Debe recordarse que una lluvia de estrellas consiste en la entrada de meteoros (lo que denominamos estrellas fugaces) en la atmósfera terrestre procedentes del espacio.

leonidsnorth.jpg

(Imagen realizada por Gary W. Kronk utilizando Sky Chart III 3.5 y Adobe Photoshop 5.5)
Representación, para latitudes medias del hemisferio norte, de la posición aproximada del radiante alrededor de las 2:00 a.m. en tiempo local para las fechas cercanas al máximo (mediados de noviembre). Para conocer con precisión las fechas y horas de los picos de máximo, deben consultarse las predicciones.

Los meteoros en general pueden tener desde el tamaño de granos de polvo hasta el de grandes fragmentos rocosos. Constantemente se introducen en la atmósfera terrestre, pero hay determinadas fechas concretas en las que este número aumenta considerablemente. Decimos entonces que se produce una lluvia de estrellas. Estos meteoros, al entrar en la atmósfera terrestre, se calientan súbitamente por efecto del rozamiento y se queman dando lugar a las vistosas trayectorias características.

La mayoría de las lluvias de estrellas tienen su origen en los cometas. Estos astros están compuestos de hielo y polvo (a menudo se dice que son bolas de nieve sucia) y cuando se aproximan al Sol, la parte helada se evapora parcialmente y se libera polvo que puede quedarse atrapado en la misma órbita que el cometa. Este polvo no se reparte uniformemente a lo largo de la órbita. En el caso de las Leónidas, el cometas que las genera es el Tempel-Tuttle, que tiene un período de 33 años. Cuando este cometa pasa cerca del Sol, libera el material y puebla considerablemente ese sector de su órbita de partículas.

Alrededor del 17-18 de noviembre de cada año, la posición de la Tierra intercepta la órbita del cometa Tempel-Tuttle y, por tanto, entran los fragmentos liberados por el cometa en nuestra atmósfera dando lugar a una lluvia de estrellas. Si esta intercepción se realiza después de que el cometa haya transitado por aquella posición (una vez cada 33 años), entonces la lluvia de estrellas es muy intensa y se denomina "tormenta", pudiéndose observar algunos miles de estrellas fugaces por hora.

leonid orbit.jpg

(Imagen producida por Gary W. Kronk con el programa Starry Night Pro 3.0)
Dibujo de la órbita del cometa Tempel-Tuttle y, por tanto, de la órbita de los fragmentos de polvo que dan lugar a las Leónidas.

El mes de febrero de 1998, el cometa Tempel-Tuttle hizo una de sus visitas en su largo periplo por el Sistema Solar y, como resultado, se han producido en los últimos años lluvias de estrellas muy intensas. Por ejemplo, el año 1999 se observaron 3700 estrellas fugaces por hora durante el máximo y el pasado 2002, se llegó a casi 3000 por hora, a pesar de coincidir dicho máximo con el plenilunio.

Informe Leónides 2002 del IMO

Las Leónidas suelen caracterizarse por ser meteoros rápidos y pueden entrar en la atmósfera con velocidades superiores a los 200.000 km/h. Habitualmente se observa una importante población de meteoros brillantes y muchos de ellos pueden dejar vistosas estelas durante algunos minutos.

Agradecimiento: Algunos datos e imágenes han sido extraídos de la obra de Gary W. Kronk's Comets & Meteor Showers..

Predicciones para 2005:

Las predicciones para este año 2005 no son especialmente buenas, dado que los modelos matemáticos de predicción de Leónidas, al igual que para el año 2003 y el año 2004, no derivan ninguna lluvia de estrellas de gran intensidad, como sí sucedió en años anteriores. Además, la presencia de una http://www.es.wikipedia.org)" hreflang="es">Luna prácticamente llena por completo dificultará mucho las observaciones.

Si consideramos las predicciones hechas por Mikhail Maslov basándose en los modelos de Lyytinen & Van Flandern, se obtienen los picos de intensidad siguientes:

  • El primer máximo se producirá el 17 de noviembre con un pico central hacia las 14:30 TU. Este máximo se atribuye al fondo de partículas (background) dejadas por el cometa Tempel-Tuttle. No es por tanto una intercepción directa de una estela de partículas. El número de meteoros observables será muy bajo, del orden de ZHR=15. Debido al horario en que se produce, favorece a los observadores de la zona del Pacífico. En particular, serán las 0:30 (madrugada del 18) en Nueva Zelanda o, por otra parte, por cuestiones de la línea del cambio de fecha, serán las 4:30 (madrugada del 17) en Hawaii o las 5:30 (madrugada del 17) en Alaska.
  • El segundo momento interesante se producirá el día 21 de noviembre, con un pico alrededor de la 1:10 TU. Este máximo es debido a la estela producida por el cometa Tempel-Tuttle en su paso del año 1167 y el nombre de meteoros observables se situará sobre los 18 por hora. Dado que se trata de un máximo muy antiguo, la anchura del mismo puede durar 20 horas, permitiendo la observación en casi todo el planeta, a lo largo de la noche del 20 al 21. No obstante, este mismo hecho - la antigüedad de la estela - hace poco fiables las previsiones, pudiendo resultar una lluvia hasta 3 veces más intensa o prácticamente nula. Por este motivo es recomendable la recogida de datos de este posible pico. Si la previsión es correcta, el pico es muy adecuado para Europa y África. Así, en horario peninsular, el pico se produciría a las 2:10 (madrugada del 21), mientras que en hora de El Cairo, serían las 3:10 (madrugada del 21) o de Moscú, las 4:10 (madrugada del 21).
Para más detalles respecto a la zonas horarias puede consultarse

The World Clock.

Imágenes de Leónidas:

¡¡¡Enviadnos vuestras fotografías al correo serviastro@am.ub.es!!!

Las colgaremos en esta página para que todo aquél que lo desee pueda admirarlas.

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